COVID-19 en 2021

Post actualizado el 22 de Diciembre de 2021 –

Durante 2021 he ido actualizando este post con algunas de las noticias científicas más relevantes sobre COVID-19. Este post ha sido mi intento por mantenerme informado durante todo el año, evitando caer en la saturación de noticias y datos sensacionalistas (post). No ha sido fácil. A continuación podéis leer el resumen de anual y debajo la selección de noticias científicas sobre COVID-19 por mes.

En Diciembre de 2019 se identificó un nuevo coronavirus asociado con un brote de pneumonía en China (artículos de Zhu et al. y Zhou et al.). El virus fue denominado posteriormente severe acute respiratory syndrome coronavirus 2 (SARS-CoV-2) y la enfermedad Coronavirus disease 2019 (COVID-19). Hasta Enero de 2021, más de 100 millones de personas se habían infectado con SARS-CoV-2 y más de 2 millones de personas habían fallecido por COVID-19 en todo el mundo (consultar la web de John Hopkins University para datos actualizados). La colaboración e investigación a nivel internacional hicieron posible desarrollar vacunas en tiempo récord y a finales de 2020 se aprobaron las dos primeras vacunas frente a COVID-19, ambas con una efectividad muy alta (estudios efectividad: Moderna, Pfizer).

A finales de Diciembre de 2021, se habían reportado más de 270 millones de casos y más de 5 millones de fallecidos (3 millones durante este año) por COVID-19. Las cifras globales no son buenas, sobretodo por las bajas tasas de vacunación de la mayoría de países (menores al 10%). Esto implica un riesgo para la población de esos países y para la aparición de nuevas variantes como ómicron, que pueden ser más transmisibles y/o virulentas. Nos olvidamos que es una pandemia y que nuevos brotes y variantes puede transmitirse en pocas semanas por todo el planeta.

El aspecto positivo es que las campañas de vacunación en los países más ricos han sido mayoritariamente exitosas, con tasas de vacunación superiores al 70% en unos pocos meses. Aunque en estos países ha seguido habiendo brotes u «olas» (hay que recordar que las vacunas actuales no son esterilizantes), se han reducido drásticamente las hospitalizaciones y fallecimientos (objetivo principal de las vacunas frente a la COVID-19). Además, se ha empezado a administrar las vacunas (seguras y eficaces) a niños entre 5 y 12 años, así como dosis de refuerzo a la población adulta. Ambas estrategias ayudarán a controlar los brotes y reducir aún más las hospitalizaciones y fallecimientos por COVID-19.

Además de las ocho vacunas (seguras y efectivas, hay que insistir) aprobadas por la OMS en 2021, en Europa y Estados Unidos se han aprobado las terapias con anticuerpos monoclonales, que reducen hospitalizaciones y fallecimientos si se administran al inicio de la infección. Otras opciones terapéuticas que reducen los síntomas graves y los fallecimientos son el corticosteroide dexametasona, el inmunosupresor tocilizumab, o los tratamientos anticoagulantes en pacientes no críticos. Tratamientos antivirales como Molnupiravir y Paxlovid también han mostrado resultados prometedores y se empezarán a utilizar en muchos países en 2022.

Los ensayos clínicos también han servido para indicar el bajo o nulo efecto beneficioso de otros tratamientos como los antibióticos doxiciclina y azitromicina o el antiviral remdesivir. Además, se necesitan entender mejor las secuelas a largo plazo de COVID-19 y disponer de terapias efectivas para los pacientes críticos, ya que las tasas de supervivencia en las unidades de cuidados críticos no han mejorado sustancialmente en 2021.

A la espera de incrementar la tasa de vacunación global y ver la efectividad de nuevas terapias, las estrategias no farmacológicas del inicio de la pandemia siguen siendo efectivas si se aplican acorde al riesgo de contagio de cada lugar, siendo más alto en interiores con mala ventilación. Medidas como el uso de la mascarilla, limitación de aforos, uso de test diagnósticos rápidos en lugares trabajo, viajes o eventos, o trazabilidad de casos deben seguir criterios científicos y de salud pública, aplicarse de forma coordinada e informarse claramente para que los ciudadanos las sigamos correctamente. No es fácil, y a estas complicaciones se suman los problemas económicos y psicológicos a causa de la pandemia, así como la oposición de grupos que desinforman activamente (post).

Este 2021 corrobora que la pandemia de COVID-19 no iba a desaparecer en semanas o meses. La ciencia ha sido, es y será fundamental para entender la transmisión y biología del virus SARS-CoV-2 e investigar cómo tratar y prevernir la compleja enfermedad COVID-19. Sin embargo, no es suficiente. Necesitamos también una gestión política que ponga el foco en la salud pública y una coordinación nacional e internacional para que la mayoría de la población nos beneficiemos de estos asombrosos avances científicos y médicos.

Enero 2021
Se han detectado nuevas variantes de SARS-CoV-2 (información sobre qué es una variante) y estudios preliminares indican que la variante B.1.1.7 podría ser más contagiosa. Aunque no se conoce exactamente la eficacia de las vacunas frente a las nuevas variantes más extendidas (B.1.1.7, B.1.351, P1), puede que siga siendo alta. En el lado positivo, a finales de Enero se ha aprobado la comercialización en la Unión Europea de la vacuna de AstraZeneca (estudio eficacia de Diciembre de 2020) y se han publicado resultados preliminares de otras dos vacunas desarrolladas por Novavax y Johnson & Johnson. Los estudios publicados sobre terapias de anticuerpos monoclonales para tratar COVID-19 también muestran resultados prometedores.

Febrero 2021
Los resultados de la fase 3 del ensayo de la vacuna Sputnik V muestran que es segura y efectiva. A 12 de Febrero se han reportado solo 66 casos de anafilaxis (reacción alérgica severa) y ninguna muerte tras 18 milllones de vacunas de Moderna y Pfizer (de tipo ARN mensajero) administradas. Los resultados de tratamientos farmacológicos muestran que la dexametasona (un corticosteroide) y tocilizumab (un inmunosupresor) reducen la mortalidad en pacientes graves de COVID-19. El primer estudio sobre los efectos de la campaña de vacunación en Israel evidencia una reducción significativa de nuevas infecciones, hospitalizaciones y mortalidad en las semanas posteriores a la administración de la vacuna (Pfizer).

Marzo 2021
Entre las nuevas variantes de SARS-CoV-2 detectadas (información sobre variantes), B.1.1.7 es la más extendida hasta el momento y la que tiene un mayor riesgo de mortalidad asociada. La Agencia Europea del Medicamento ha avalado la seguridad de la vacuna de AstraZeneca y seguirá vigilando una posible relación con los problemas de coagulación detectados (poco frecuentes). Un estudio poblacional realizado en Dinamarca ha estimado que el riesgo de reinfección es muy bajo en personas sanas (<1%), aunque puede llegar al 50% en personas mayores de 65 años. Sin embargo, la vacunación podría ayudar también a reducir la transmisión del coronavirus ya que las vacunas de mRNA han mostrado ser efectivas en prevenir la infección por SARS-CoV-2.

Abril 2021
La CDC de Estados Unidos ha actualizado sus guías en base a las evidencias acumuladas indicando que el riesgo de infección por SARS-CoV-2 a través de superficies es muy bajo. La vacuna monodosis de J&J muestra una eficacia frente a COVID-19 de entre el 65% y el 85% para los casos más graves. Se siguen investigando los casos muy raros de trombosis relacionadas con la administración de las vacunas basadas en adenovirus (AstraZeneca y J&J), y cuya causa podrías ser una infrecuente respuesta autoinumne.

Mayo 2021
La vacuna Sinopharm (info sobre la vacuna) es la sexta que recibe la validación de la OMS. Los resultados iniciales de estudios que evaluan la eficacia de combinar diferentes tipos de vacunas muestran el uso combinado induce una respuesta inmune más potente pero podrían incrementar los efectos secundarios leves. La gran efectividad de las de las vacunas (cómo funcionan en el «mundo real») frente a la COVID-19 está respaldada por las estadísticas y estudios en países con alta tasa de vacunación como Israel. El preocupante aumento de casos en India podría estar relacionado con la variante B.1.617. La CDC ha actualizado sus guías sobre vías más frecuentes de transmisión: gotas respiratorias y aerosoles.

Julio 2021
La persistencia de síntomas tras padecer COVID-19 o «long covid» es una de las consecuencias de la enfermedad que está empezando a estudiarse de forma sistemática. Los estudios también continúan mostrando la alta efectividad (en el «mundo real») de las vacunas de ARN, también frente a la variante delta. Así mismo, en los últimos meses se ha ido corroborando la efectividad de diferentes tratatamientos, entre ellos los antagonistas de interleucina-6 (IL-6) (anticuerpos monoclonales), que reducen la mortalidad en pacientes hospitalizados por COVID-19. Sin embargo, otros medicamentos como el antiviral remdesivir o el antibiótico doxiciclina no parecen reducir la mortalidad y/o las hospitalizaciones.

Agosto 2021
Aunque la trombosis es uno de los síntomas más comunes entre pacientes con COVID-19, el tratamiento con heparina no parece ser efectivo en pacientes críticos de COVID-19, pero sí mejoran la evolución de pacientes no críticos. En relación a la transmisión, una revisión de artículos sugiere que los aerosoles (gotas de menos de 5 micras que pueden infectar más allá de 1-2 metros si son inhaladas) podrían ser el mecanismo dominante de transmisión de COVID-19. Aún así, las estadísticas sanitarias y estudios muestran que las vacunas además de reducir las hospitalizaciones, también reducen parcialmente el riesgo de infección.

Septiembre 2021
Aunque las hospitalizaciones de adolescentes debidas a COVID-19 son poco frecuentes, un tercio requiere admisión en UCI. Los resultados preliminares de las vacunas de mRNA frente a COVID-19 en niños de 5 a 11 años muestras que son seguras y producen una respuesta inmune robusta.

Octubre 2021
Los tromboembolismos y coagulopatias son complicaciones comunes en COVID-19 y los tratamientos con heparina reducen la incidencia de tromboembolismo en un porcentaje de pacientes, pero aún no existen tratamientos efectivos para pacientes críticos.

Noviembre 2021
En fase 2/3 del ensayo clínico, el nuevo tratamiento oral Paxlovid (Pfizer) reduce en un 90% las hospitalizaciones y muertes por COVID-19 en pacientes de alto riesgo. El tratamiento antiviral Molnupiravir ha mostrado también resultados positivos. El uso de la vacuna de Pfizer para niños de 5 a 11 años ha sido repaldada por la CDC y la Agencia Europea de Medicamentos. Las bajas tasas de vacunación en los países más pobres (menos del 10%) deben aumentar para controlar efectivamente la pandemia y reducir la probabilidad de que surjan nuevas variantes como ómicron. Se sigue investigando el origen de la pandemia y, aunque se necesitan pruebas más concluyentes, los resultados indican que está relacionado con los mercados de animales en la región Wuhan.

Diciembre 2021
La variante ómicron se está expandiendo debido a su mayor facilidad de transmisión y posiblemente será la variante dominante en muchos países en las próximas semanas. La tercera dosis de refuerzo de las vacunas incrementa la respuesta inmunitaria y es segura, también frente a la variante Omicron. Además, los tratamientos con anticuerpos monoclonales (efectivos durante las primeras fases de la infección) se han aprobado en Europa y son una opción terapeútica adicional para frenar la pandemia.



Más información sobre COVID-19:
• Organismos sanitarios: OMS, OPS, CDC, España.
• Artículos científicos: Pubmed (repositorio público para consultar artículos científicos sobre COVID-19, en inglés).
• Guías para desmentir bulos: The Conversation (Enero 2021), Maldito bulo, Newtral (actualizaciones frecuentes), Falsas dicotomías en COVID-19 (review en BMC Infectious Diseases).
• Tratamientos: qué son las fases de un ensayo clínico, información sobre las vacunas de ARN mensajero (Naukas, Diciembre 2020; The Conversation, Enero 2021), qué son los terapias de anticuerpos (The Conversation, Noviembre 2020), guía para desmentir bulos sobre las vacunas (The Conversation, Enero 2021).
• Test diagnósticos: para qué sirven (The Conversation, Noviembre 2020), diferencias entre tests diagnósticos (Materia, Febrero 2021), características y tipos de pruebas (Agencia Sinc, Diciembre 2021).
• Noticias científicas en español sobre COVID-19: Agencia SINC, Investigación y ciencia, National Geographic, The Conversation.

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